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随想:Web的诞生与TBL(3)

续:随想:Web的诞生与TBL(2)

(3)为什么在1991年

很少有一种情况,一个重大的技术,是一个天才先知先觉独立发明的。更多的是在某个时候,几年甚至几个月前后,有若干个人想到这个想法。其中有一个,具有最好的执行力或者干脆就是幸运,最先把它实现。

水到渠成的时候,没有张三来发明,也会有李四来发明。

而在这之前,即使有最聪明的头脑和权势,也不见得能够做到。

比如同在1991年,Gopher协议在明尼苏达大学被发明和实现出来。稍早一点,WAIS (Wide Area Information Servers) 协议被几家商业公司制定出来,并在1991年开源。

而较早的尝试,如Vannevar Bush(曼哈顿计划协调人)的“memex”(1945), Ted Nelson(超文本发明人)的 Project Xanadu(1965), and Douglas Engelbart(也是鼠标发明人)的oN-Line System (NLS,1968),都没有获得成功。【这几个人都在TBL自己的书里提到】

这些人的资历、背景和可控制的资源,都远远超过1991年的TBL,为什么不能成功?

如果我们考虑到Internet的前身,ARPANET在1969年才开始运行,显然早先的计划实现起来有物理的、经济的限制。比如Memex,等于是基于微胶片的Web,即使实现了,代价大概也是极其高昂的。

从1969年到1991年,22年间,为什么没有人发明Web或者相似的东西?这期间,发生了哪些事件?简单列一下

  • 1971年,电子邮件,FTP
  • 1974年,TCP协议
  • 1978年,IP协议;
  • 1979年,UUCP协议(还记得Usenet?)
  • 1984年,CERN(TBL的雇主)开始建立自己的CERNET
  • 1980年代中期,ARPANET 逐渐进入民用
  • 1980年代晚期,TCP/IP逐步取代其他协议,成为Internet的共同基础
  • 1989年,BGP协议,Internet的路由成为一个分布式系统。
  • 1989年,CERNET终于通过TCP/IP和外部网络接通(同一年,TBL提出Web计划)
  • 1990年,ARPANET停止,被民用的NSFNET 取代(后者在1995年被停止,Internet全面完成民用化)
  • 1990年,Dynatext,SGML发布工具出现。SGML影响了HTML的发明。

Web是Internet上的一个应用,它显然不能脱离Internet本身的存在而存在。直到80年代晚期Internet才真正成为全球性的通讯平台。也就是在这样的平台上,人们可以自由地发布、链接、浏览信息才成为一种可能和必须。

在这之前,Email, FTP, Usenet都不需要信息的网状结构,因为他们总是面向一个较少的群体,相对干净的信息。比如Email,如果要引用另一个Email,附在文后,加上”>”引用符号就好了。很多引用呢?“>>”或者“>>>”就够用了。通过上下文,读者可以知道谁在引用谁。这个法子笨但是很管用,到现在大家还在用。

当Internet变成一个全球性的存在,需要任何人都可以看任何人的信息,需要任何人自由地组织他/她能看到的信息,上面的应用就都不合适了。

于是几乎同时,Gopher, WAIS和Web(HTML, HTTP, URL)被发明出来。就算没有这几个项目,也必然有其他努力的来填补这个空白。

我们事后诸葛亮地来看,TBL几乎在第一时间抓住了这个机遇。

其实其他几个团队也一样——他们的资源甚至更多。

但是为什么是Web最终取得了胜利?

(待续)

本节还参考了TBL在2004年历史回顾的演示:http://www.w3.org/2004/Talks/w3c10-HowItAllStarted/?toc=true

题外闲话:语义网11年来,还没有得到广泛的应用。是不是一些相关的基础技术没有得到充分的发展?我以为然。但是,我觉得这些技术不包括

  • 逻辑推理的效率
  • 自然语言理解
  • 机器学习与本体挖掘
  • 甚至未必是语义数据库(triple store)

我隐隐觉得是一些别的因素(或其缺失)在起作用。这里人的因素要远远大于技术的因素。NLS系统的成败,很值得借鉴。

也许过几年,真相就会大白。

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分类:Web

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